Los aliados de Ucrania se pelean por el envío de aviones de combate F-16

Un nuevo impulso de Gran Bretaña y los Países Bajos para suministrar a Ucrania aviones de combate F-16 ha expuesto la línea divisoria final entre los aliados occidentales que se han peleado repetidamente por el envío de poderosas armas de guerra, enfrentando una vez más a los reacios Estados Unidos contra algunos de sus aliados europeos más cercanos. países. los socios.

Varios aliados europeos están listos para donar sus F-16 a Ucrania. Pero la administración Biden, que debe aprobar cualquier transferencia de aviones fabricados en Estados Unidos, sigue sin estar convencida de que Ucrania necesite los costosos aviones, que son un elemento básico de muchos arsenales militares modernos.

El escepticismo de Washington es tan profundo que actualmente a los pilotos de Kiev ni siquiera se les permite entrenar en F-16 propiedad de estados europeos, según un alto funcionario ucraniano que habló bajo condición de anonimato para hablar con franqueza sobre el delicado tema diplomático.

La renuencia de EE. UU. a permitir la capacitación limitaría severamente un proyecto para una nueva coalición europea para ayudar a Ucrania a obtener y volar F-16, ya sea en el conflicto actual o para protegerse contra futuras agresiones de Moscú después de que Occidente se aleje de la guerra de 15 meses.

“Lo que es realmente importante aquí es indicarle a Rusia que nosotros, como naciones, no tenemos ninguna objeción filosófica o de principios para proporcionar a Ucrania las capacidades que necesita, en función de lo que está sucediendo en el campo de batalla”, dijo el miércoles el secretario de Defensa británico, Ben Wallace. en Berlín. Agregó: «Depende de la Casa Blanca si quieren lanzar esta tecnología».

En Washington, un alto funcionario estadounidense dijo que la administración Biden todavía se mostraba reacia a enviar a Ucrania sus propios F-16, en parte porque el precio multimillonario del avión consumiría demasiados fondos de guerra que ya están en declive. En cambio, dijo el funcionario estadounidense, la administración está más preocupada por llevar más armas estadounidenses a Ucrania rápidamente a tiempo para una contraofensiva contra Rusia, y que los aviones no llegarían de todos modos al campo de batalla al menos durante meses, presumiblemente, mucho después. esta batalla había empezado.

El funcionario estadounidense también habló bajo condición de anonimato, al igual que otros cuatro altos funcionarios occidentales en Washington y Europa que fueron entrevistados para este artículo.

No sería la primera vez que la administración Biden se resiste a las demandas aliadas de enviar armas más poderosas y sofisticadas a Ucrania. En cada caso, eventualmente se revirtió, permitiendo la transferencia de poderosos lanzadores de misiles HIMARS, tanques Abrams y misiles de defensa aérea Patriot.

Y el funcionario estadounidense no descartó la posibilidad de que la administración Biden emitiera licencias de reexportación al personal militar europeo, permitiéndoles transferir sus F-16 a Ucrania. Plus tard mardi, après que la Grande-Bretagne et les Pays-Bas ont annoncé leur soi-disant «coalition de combattants», le secrétaire d’État Antony J. Blinken et le ministre néerlandais des Affaires étrangères, Wopke Hoekstra, se sont entretenus por teléfono. discutir Ucrania y otros temas.

Hoekstra dijo el miércoles que «aún no hemos encontrado una solución» en lo que otro alto diplomático europeo describió como una discusión lenta y difícil.

“Cuando estemos listos para cruzar ese puente y listos para comunicarlo, lo haremos”, dijo Hoekstra.

Los Países Bajos son uno de los cuatro países europeos que, según el alto funcionario ucraniano, han señalado discretamente su disposición a enviar F-16 a Kiev. Su flota, junto con las de Dinamarca y Bélgica, podría proporcionar al menos 125 F-16 listos para el combate, según el Instituto Internacional de Estudios Estratégicos, un grupo de expertos británico que evalúa las reservas militares en todo el mundo. Noruega, que retiró su número indeterminado de F-16 el año pasado como parte de un cambio al F-35 Joint Strike Fighter más avanzado, también está lista para contribuir, dijo el funcionario ucraniano.

Kyiv solo pide, al menos por ahora, entre 24 y 36 años, dijo el funcionario.

A principios de esta semana, el primer ministro británico Rishi Sunak dijo que el Reino Unido comenzaría capacitar a los pilotos ucranianos, a partir de este verano, como parte de un plan «con otros países sobre el suministro de aviones F-16». Su anuncio, envuelto en un nuevo paquete de ayuda militar, se produjo durante una visita a Londres del presidente ucraniano Volodymyr Zelensky.

Sin embargo, sin el respaldo explícito de EE. UU., la capacitación probablemente se limitará a lo que el alto funcionario ucraniano describió como meras lecciones tácticas y de lenguaje técnico que los pilotos recibirían, sin tocar nunca un F-16.

Con su poderoso radar que puede detectar objetivos a cientos de millas de distancia y sus modernos misiles, el F-16 contiene sistemas clasificados y otros sistemas altamente restringidos que Estados Unidos no quiere duplicar ni caer en manos hostiles. Es una de las clases de armas para las que incluso los aliados deben obtener autorización de «liberación» del Pentágono solo para discutir la tecnología con socios externos, como Ucrania, dijo un alto funcionario del Departamento de Defensa.

El mes pasado, Polonia y Eslovaquia dijeron que habían enviado más de 20 aviones de combate MiG-29 de la era soviética a Ucrania antes de la contraofensiva. Pero los líderes ucranianos dijeron que el F-16 estaba mejor equipado para protegerse contra los ataques aéreos y para evadir los propios aviones de combate de Rusia.

La administración Biden a menudo se ha resistido a enviar armas más poderosas a Ucrania por temor a que Moscú intensifique sus ataques. La preocupación ha disminuido últimamente porque ya no está claro, aparte de las armas nucleares, cómo Rusia podría escalar más de lo que lo ha hecho.

«Dar F-16 a Ucrania disuadirá a Rusia en lugar de ‘provocarla'», dijo el ministro de Relaciones Exteriores de Ucrania, Dmytro Kuleba. preguntado el mes pasado. «Es hora de dar ese paso».

Douglas Barrie, un experto militar del IISS, dijo que sería sorprendente que la administración de Biden no hubiera dado «al menos algún tipo de guiño tácito» de aprobación al plan.La ayuda europea para la compra de F-16 para Ucrania y para su formación. pilotos, antes de seguir adelante.

Dijo que los aviones de combate podrían desempeñar un papel clave en la defensa de Ucrania, incluido «continuar negando a los rusos el tipo de superioridad aérea que no han logrado establecer». Si los F-16 podrían usarse para atacar posiciones rusas dependerá de los tipos específicos de armas con los que los aliados occidentales acuerden equiparlos.

Los pilotos de combate ucranianos experimentados que ya son expertos en aviones de la era soviética podrían ser entrenados para volar F-16 en «meses en lugar de semanas, pero no tantos meses potencialmente», dijo Barry. Pero advirtió que cualquier entrenamiento intensivo en el futuro cercano podría alejar a los pilotos de la guerra en un momento en que Ucrania necesita tantas fuerzas aéreas listas para volar como sea posible.

“Obviamente, no quieres tener algún tipo de caída de capacidad en medio de una guerra”, dijo Barrie.

Pero los funcionarios ucranianos dicen que están más preocupados por otro tipo de desvío: el del apoyo occidental a medida que comienza la fatiga de la guerra y se agota la financiación. Están particularmente preocupados por Estados Unidos, donde algunos republicanos, incluidos los candidatos a las elecciones presidenciales del próximo año, ya se preguntan qué apoyo adicional debería brindar el país.

También podría estar en la mente de un grupo de 14 demócratas y republicanos en el Congreso que el miércoles instaron al presidente Biden a desbloquear los F-16 sin demora.

“Como hemos visto con la renuencia inicial de nuestros aliados a proporcionar tanques a Ucrania, el liderazgo de EE. UU. es crucial para proporcionar a Kiev recursos adicionales y nuevas capacidades”, escribieron los legisladores en una carta a Ucrania coordinada por la Casa Blanca con el representante Jared Golden. , un demócrata de Maine.

“El suministro de aviones de combate F-16 a Ucrania es esencial para poner fin de manera efectiva a esta guerra en términos justos”, escribieron.

steven erlanger contribuyó al reportaje desde Bruselas, y Christopher F. Schuetze de Berlín